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导读: 行业先驱的确开拓了市场,但如果高估资本对自己的耐心,不时刻保持警惕,不深刻了解市场,机遇仍然可能被伺机而动的跟随者们占去。

2011 年 9 月,Rethink Robotics(以下简称“Rethink”)公司打头阵的代表作协作机器人 Baxter 推出。它 3.1 英尺高,没有移动底座,每个手臂有 7 个自由度,负载量为 5 磅,最大作业半径为 1.21 米。经过编程设定,可以通过控制调节精度和功能,还有一张能“表达”情绪和作业进度数据的卡通脸。

Baxter

公司联合创始人 Rodney Brooks 教授断定这款协作机器人会如苹果改变手机一样改变制造业,并且会像“刚出炉的蛋糕”那样好卖。

Rodney Brooks 为新一代协作机器人设定了一套新的标准。在 Baxter 产品中,除了安全到无需给机器人设置防护栏;它还操作简单、上手快,工人无需写代码即可对机器人进行“编程”——工人只需带动它的手臂运动,就可以完成简单编程并进行作业;另外,Baxter 具有视觉传感和力觉传感等感知能力,Rethink 独有的内置传感器能自动学习如何“摸索”、“感受”传送带上的物件;更重要的是 Baxter 还不断推出新的软件支持,“相比起来,常见的传统工业机器人及其相关设备内置的软件就显得一成不变了。”

不出意料,“示教即编程”的极简操作体验等创新点让 Rethink 很快受到了资本的关注。Rethink 在运营的十年间,获得 1.5 亿美元的风险投资,其中亚马逊创始人杰夫·贝佐斯参与了 Rethink 从 2008 年到 2017 年 A 轮 - E 轮的八轮融资,共计 1.1153 亿美元。

Rethink 一诞生就是个明星公司,产品足够创新,又有行业大佬做背书,但这家一直到 2017 年仍然在拿融资的公司最终未能避免传说中的“先驱者诅咒”。10 月 3 日,Rethink CEO Scott Eckert 通过邮件确认了公司倒闭的消息,随之而来的则是机器人行业的唏嘘与诸多疑惑。

讨人喜欢的智能协作机器人

知名数据分析公司 IDC 2017 年的一份报告显示“到 2018 年,协作机器人将在机器人市场上占据 30% 的份额”。它们将以 3 倍于当前机器人的工作效率服务各行各业,并能给予人类员工安全保障。

协作机器人(cobot)是工业机器人的一个分支,普遍来讲,协作机器人通过编程能有限地自主作业,也能直接与人类工人近距离协作。而成功让“协作机器人”这一概念更家喻户晓,有成立于 2008 年的 Rethink 一份功劳。

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Rodney Brooks

Rethink 的创始人之一是谈机器人就避不开的 Rodney Brooks,他是前 MIT 教授和美国国家最全送彩金白菜网站院院士,他还是一位出色的企业家,比如他 1990 年创立的 iRobot 公司生产的扫地机器人就风靡全球。

Rodney Brooks 创立 Robotics 是因为他坚信协作机器人未来的销量也会像“小型机”那样激增,“就像我们都熟知的计算机企业那样,最早他们专攻大型机,可是却卖不出多少,后来生产了中型机,之后又研发出小型机,销量以指数级急剧增加,它们变得越来越便宜。”就这样,能和人类协同工作的 Baxter 推出了。相比传统工业机器人,Baxter 也足够低价(基础价格为 25000 美元),易于编程和重新编程也让它们能够适应更短、更多样化的生产周期。

Sawyer

到了 2015 年,Rethink 又推出了单臂机器人 Sawyer,主要用于机器维护,电路板测试和其它精细重复性工作。全球范围内,协作机器人主要用来解决劳动力短缺的问题,比如消费品行业尤其容易受到季节性活动的影响。高峰期间劳动力频繁增减十分常见,而这段时间内往往很难雇到合适的人手。

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